Εξόρυξη λιθίου: Μια "βρώμικη" ή μια βιώσιμη βιομηχανία;

Εξόρυξη λιθίου: Μια "βρώμικη" ή μια βιώσιμη βιομηχανία;

Το ερώτημα αυτό προκύπτει ενόσον ο πλανήτης βρίσκεται σε μια συγκυρία όπου εάν τα ορυκτά και τα μεταλλεύματα εξαχθούν, επεξεργαστούν, αξιοποιηθούν και ανακυκλωθούν με σύνεση, μπορούμε να επιτύχουμε αειφορία και, ίσως, να θέσουμε ακόμη υψηλότερους περιβαλλοντικούς στόχους. Ας πάρουμε για παράδειγμα το λίθιο, ή το «λευκό μέταλλο» όπως συχνά το ονομάζουν.

Disclaimer: Απαγορεύεται η αναδημοσίευση, αναπαραγωγή, ολική, μερική ή περιληπτική ή κατά παράφραση ή διασκευή ή απόδοση του περιεχομένου του παρόντος διαδικτυακού τόπου με οποιονδήποτε τρόπο, χωρίς αναφορά στο RAWMATHUB.GR (με ενεργό link) ή χωρίς την προηγούμενη γραπτή άδεια του RAWMATHUB.GR. 

Το λίθιο είναι δύσκολο να εξαχθεί λόγω της πυκνότητάς του. Χρησιμοποιείται στην παραγωγή κραμάτων και γυαλιού, σε χημικές διεργασίες και σε επαναφορτιζόμενες μπαταρίες αποθήκευσης ενέργειας. Οι μπαταρίες, που αναφέρονται ως μπαταρίες ιόντων λιθίου (Li-ion), χρησιμοποιούνται σε οτιδήποτε, από φορητές ηλεκτρονικές συσκευές μέχρι στρατιωτικά οχήματα και αεροδιαστημικές εφαρμογές.

Η εταιρεία Visiongain υπολόγισε ότι η παγκόσμια αγορά μπαταριών ιόντων λιθίου θα δει κεφαλαιουχικές δαπάνες (CAPEX) 34,29 δισ. δολαρίων το 2018 στη μελέτη της με τίτλο: The Lithium-Ion Battery Market Report 2018 - 2028. Η αγορά για μπαταρίες Li-ion αποτελεί σαφώς σημαντικό ποσοστό του συνολικού μεριδίου αγοράς εσόδων από μπαταρίες. Για έναν επενδυτή που θέλει να αποκλείσει από το portfolio του εταιρείες με αρνητικές περιβαλλοντικές επιπτώσεις ή θέλει να επενδύσει σε βιώσιμες, «καλές» εταιρείες, που κατατάσσονται οι εταιρείες εξόρυξης λιθίου; Πρέπει ένας διαχειριστής επενδύσεων να επικεντρωθεί στις ενδεχόμενες αρνητικές επιπτώσεις της εξόρυξης ή στις θετικές επιπτώσεις που έχει η αξιοποίηση των εξορρυσσόμενων πρώτων υλών;

Επιπτώσεις της εξόρυξης λιθίου

Η εξόρυξη έχει μεγάλο αποτύπωμα. Στην πραγματικότητα, το 2016, οι εκπομπές των μεγαλύτερων εταιρειών εξόρυξης ήταν υπεύθυνες για 211,3 εκατομμύρια μετρικούς τόνους εκπομπών άνθρακα μόνο εκείνο το έτος. Η εξόρυξη λιθίου, όπως τα περισσότερα μέταλλα, είναι μια «βρώμικη» δουλειά. Ωστόσο, τα μέταλλα που εξάγουν αυτές οι εταιρείες μπορούν να χρησιμοποιηθούν με βιώσιμο τρόπο.

Ειδικότερα, το λίθιο πηγαίνει στις μπαταρίες των ηλεκτρικών οχημάτων (EV), των ανεμογεννητριών και των ηλεκτρονικών (έξυπνων) δικτύων, τα οποία μειώνουν τις παγκόσμιες εκπομπές CΟ2. Στην πραγματικότητα, οι μπαταρίες Li-ion είναι από τις πιο καλές επαναφορτιζόμενες μπαταρίες που υπάρχουν. Είναι πολύ ελαφρύτερες από άλλους τύπους επαναφορτιζόμενων μπαταριών ίδιου μεγέθους και έχουν υψηλή ενεργειακή πυκνότητα, πράγμα που σημαίνει ότι μπορούν να αποθηκεύσουν περισσότερη ενέργεια από άλλες μπαταρίες ίδιου μεγέθους.

Οι μπαταρίες μολύβδου είναι συνήθως περισσότερο από τρεις φορές το βάρος των αντίστοιχων μπαταριών λιθίου. Επιπλέον, οι μπαταρίες Li-ion μπορούν να κάνουν χιλιάδες κύκλους φόρτισης και εκφόρτισης. Επιπλέον, υπήρξαν σημαντικές μειώσεις κόστους και βελτιωμένη απόδοση των μπαταριών λιθίου λόγω της αυξημένης παραγωγής και των επενδύσεων, σύμφωνα με τον Διεθνή Οργανισμό Ενέργειας (International Energy Agency, IEA). 

Το μέλλον της εξόρυξης λιθίου

Το 2015, υπήρχαν τρία μεγάλα εργοστάσια παραγωγής λιθίου σε λειτουργία, συνολικής χωρητικότητας 57 γιγαβατώρων (GWh). Από το 2018, υπάρχουν 33 μέγα εργοστάσια που αναμένεται να ολοκληρωθούν έως το 2023. Η συνολική δυναμικότητα αυτών των εργοστασίων θα είναι περίπου 430 GWh παγκοσμίως. Κάθε 20 GWh χωρητικότητας που προστίθεται απαιτεί έως και 16 χιλιάδες τόνους λιθίου. Φυσικά, η ενεργειακή βιομηχανία συνεχίζει να ασχολείται με τη βελτίωση της ενεργειακής πυκνότητας των μπαταριών και τη διαχείριση των πρώτων υλών. 

Επιπλέον, υπάρχουν πολλοί νέοι μικροί παίκτες, συμπεριλαμβανομένων των επόμενων παραγωγών λιθίου χαμηλότερου κόστους είτε μέσω νέας τεχνολογίας ή μέσω μιας σωστής στρατηγικής προσέγγισης. Ένα μεγάλο μέρος αυτής της διεύρυνσης των παραγωγών σχετίζεται με περιβαλλοντικούς στόχους σε περιφερειακό επίπεδο. Οι πωλήσεις νέων ηλεκτρικών οχημάτων θα πρέπει να φτάσουν τα 2 εκατομμύρια έως το 2020 και να αντιπροσωπεύουν περισσότερο από το 20% της συνολικής παραγωγής και πωλήσεων οχημάτων έως το 2025, σύμφωνα με το Ministry of Industry and Information Technology της Κίνας.

Επιπλέον, σε μια προσπάθεια να στηρίξει τη Συμφωνία του Παρισιού για το Κλίμα, η Ινδία δεσμεύεται να πουλά μόνο ηλεκτρικά αυτοκίνητα από το 2030 και να απαγορεύσει τα οχήματα με κινητήρα εσωτερικής καύσης. Συγχρόνωςν, τα μέσα μεγέθη μπαταριών αυξάνονται, πράγμα που σημαίνει αυξανόμενες απαιτήσεις σε λίθιο.

Τα σχετικά οφέλη είναι δυνατό να ποσοτικοποιηθούν. Τα ίδια τα ηλεκτρικά οχήματα αντιπροσωπεύουν σημαντικές αποφευχθείσες εκπομπές CO2, ακόμη και χωρίς μείωση ή εξάλειψη της παραγωγής άνθρακα από το ηλεκτρικό δίκτυο. Ωστόσο, στο Σενάριο Αειφόρου Ανάπτυξης του ΙΕΑ, η απεξάρτηση του δικτύου ηλεκτρικής ενέργειας από τις ανθρακούχες εκπομπές θα μπορούσε να υπερδιπλασιάσει τις μειώσεις των εκπομπών CO2 από την ηλεκτροδότηση των μεταφορών.

Μειονεκτήματα του λιθίου και προβληματισμοί

Η βελτίωση της απόδοσης και των συνολικών επιδόσεων μέσω της καινοτομίας είναι ζητούμενο και για τη βιομηχανία λιθίου. Πολλοί επισημαίνουν την καλύτερη απόδοση της μπαταρίας ιόντων λιθίου και το χαμηλότερο κόστος παραγωγής στον ορίζοντα, υποστηρίζοντας ότι, στο άμεσο μέλλον, αυτή είναι πιθανώς η τεχνολογία μπαταριών που θα έχει τη μεγαλύτερη ανάπτυξη και τις περισσότερες εφαρμογές.

Ωστόσο, άλλοι υποστηρίζουν ότι δεν υπάρχει καμία εγγύηση ότι οι μπαταρίες ιόντων λιθίου θα είναι η μπαταρία εκλογής στο μέλλον. Αντίθετα, επικεντρώνονται στον πειραματισμό με άλλα μέταλλα είτε μέσω συμπερίληψης ή υποκατάστασης που μπορεί να μειώσει ή να εξαλείψει ορισμένα από τα μειονεκτήματα του λιθίου, τα οποία είναι αρκετά. Οι μπαταρίες ιόντων λιθίου αρχίζουν να υποβαθμίζονται ήδη από τη στιγμή που φεύγουν από το εργοστάσιο παραγωγής τους και διαρκούν μόνο δύο έως τρία χρόνια από την ημερομηνία παραγωγής — είτε χρησιμοποιηθούν είτε όχι.

Το λίθιο είναι επίσης εξαιρετικά ευαίσθητο στις υψηλές θερμοκρασίες. Και αν μια μπαταρία ιόντων λιθίου αποφορτιστεί εντελώς, θεωρείται σχεδόν κατεστραμμένη. Οι μπαταρίες ιόντων λιθίου απαιτούν έναν ενσωματωμένο υπολογιστή για τη διαχείρισή τους, γεγονός που τις καθιστά πιο ακριβές. Και τέλος, υπάρχει πάντα η μικρή πιθανότητα εάν μια μπαταρία ιόντων λιθίου αποτύχει, να πάρει φωτιά.

Η χημεία, η απόδοση, το κόστος και τα χαρακτηριστικά ασφαλείας των μπαταριών λιθίου ποικίλλουν. Η ανάμειξη του λιθίου με οξείδιο του κοβαλτίου, για παράδειγμα, βελτιώνει περαιτέρω την πυκνότητα αλλά παρουσιάζει κινδύνους για την ασφάλεια. Το Lithium iron phosphate και το lithium nickel manganese cobalt oxide προσφέρουν χαμηλότερη ενεργειακή πυκνότητα αλλά μεγαλύτερη διάρκεια ζωής της μπαταρίας και μείωση της πιθανότητας ατυχημάτων (π.χ. πυρκαγιά ήέκρηξη). Άλλοι σημαντικοί παράγοντες σχετικά με την ανάπτυξη των EVs και των απαιτήσεων σε μέταλλα περιλαμβάνουν τον πιθανό αντίκτυπο στη ζήτηση χαλκού στις εγκαταστάσεις φόρτισης και στα δίκτυα διανομής ηλεκτρικής ενέργειας, καθώς και την ενίσχυση της ανακύκλωσης υλικών μπαταριών ηλεκτρικών αυτοκινήτων.

Μερικά χρήσιμα συμπεράσματα

Η εξόρυξη λιθίου δεν πρέπει να σταματήσει. Αντίθετα, θα πρέπει να ενθαρρύνουμε τη βιομηχανία να συνεχίσει και να εντείνει τις βιώσιμες προσπάθειές της και να κατευθύνει περισσότερη έρευνα και ανάπτυξη προς καθαρότερες και ασφαλέστερες πρακτικές. Έτσι, οι επενδύσεις σε εταιρείες εξόρυξης θα θεωρούνται βιώσιμες επενδύσεις τόσο από θεσμικούς όσο και από ιδιώτες επενδυτές.

Το να σταματήσει η εξόρυξη ή οποιαδήποτε σχετική δραστηριότητα θα ήταν καθαρά ουτοπικό, καθώς δεν είμαστε (ακόμη) ικανοί να βασιζόμαστε αποκλειστικά σε ανανεώσιμες πηγές ενέργειας ή ανακυκλωμένα υλικά για να ανταποκριθούμε στις αυξανόμενες απαιτήσεις μας. Αλλά μέχρι τότε, μπορούμε να εργαστούμε για να κάνουμε την εξορυκτική βιομηχανία πιο βιώσιμη και εκτός της λίστας των «κακών παιδιών».

Πηγή: investopedia.com

ΜΕΤΑΦΡΑΣΗ - ΕΠΙΜΕΛΕΙΑ: ΣΥΝΤΑΚΤΙΚΗ ΟΜΑΔΑ RAWMATHUB.GR
Image

Έγκυρη ενημέρωση για την αξιακή αλυσίδα των raw materials

NEWSLETTER